Belgian Cats sluiten olympische kwalificaties in schoonheid af met galawedstrijd

2024-02-11 17:54:16

De Standaard

België - Nigeria was de laatste - sportief overbodige - wedstrijd van de Belgian Cats op het olympisch kwalificatietoernooi in Antwerpen. De Europese en Afrikaanse kampioen hadden zich vrijdagavond al ten koste van Senegal gekwalificeerd voor de Spelen. De twee landen kunnen elkaar ook in Parijs tegenkomen, dus de slotwedstrijd was naast een galamatch voor een alweer bijna uitverkocht Sportpaleis (11.645 toeschouwers) ook een aardige test voor een mogelijk olympisch treffen over een half jaar.

Net als tegen de VS en Senegal begonnen de Belgian Cats wervelend aan de partij. Op de tonen van een uitzinnig publiek en met hun kenmerkende energieke stijl werd het fysiek imposante, maar slomere Nigeria aanvankelijk tureluurs gespeeld. Net zoals tegen de VS kwam het gevaar bij de Cats ook van alle kanten. Vanloo, Delaere, Mununga en Allemand stonden al snel op het scorebord.

En uiteraard ook de onvermijdelijke Emma Meesseman, die ook onzelfzuchtig strooide met assists en alweer het gros van de rebounds voor het rekening nam. Na het eerste kwart stonden de Cats al 22-11 op voorsprong.

Het liep eigenlijk allemaal net iets te vlot voor de Cats, waar alle speelsters veel speelminuten werden gegund. In het tweede kwart sloop de nonchalance dan ook wat in de ploeg. Tot ergernis van bondscoach Rachid Méziane, die zijn speelsters tijdens een time-out stevig de les spelde. Toch bleef de elfpuntenkloof bij de rust gewoon op het bord staan: 40-29.

Hetzelfde wedstrijdscenario vlak na de rust. De Cats haalden even de voet van het gaspedaal en zagen Nigeria in een mum van tijd naderen tot drie punten. Laat het een waarschuwing zijn voor Parijs: aan 95% zal het niet lukken. Gelukkig zijn de Belgische vrouwen ondertussen zo gegroeid dat ze aan een kleine tussenversnelling genoeg hadden om zelfs de Afrikaanse kampioen definitief uit te tellen.

Amper zes minuten later hadden de Cats alweer een geruststellende bonus van 20 punten. Bij de start van het laatste kwart was de 63-42-voorsprong voldoende om zonder stress het slot van de match in te gaan. Nigeria drong niet meer aan en bondscoach Méziane gunde ook zijn bank veel extra minuten om ervaring op te doen. Emma Meesseman en Antonia Delaere - ijzersterk en topschutter met 15 punten - kregen ruim voor affluiten een applausvervanging.

Na een klein slotfeestje met de fans kunnen de Belgian Cats nu in spanning toeleven naar 19 maart. Dan gaan ze met elf andere landen (zie onder) de bokaal in voor de olympische loting. Die zal bepalen hoe moeilijk de weg is naar de duidelijk uitgesproken ambities: de halve finale en twee kansen op olympisch eremetaal.

2024-02-11 News